El árbol más antiguo del mundo tiene 30 metros, más de 5.400 años, es originario de Sudamérica y está en Chile

* Este árbol está protegido por ley, lo que significa que su madera sólo podría utilizarse con la autorización expresa de la Corporación Nacional Forestal, y únicamente en caso de que el árbol se muera. Existen árboles en nuestro planeta que ya proporcionaban sombra cuando la Edad de Bronce apenas comenzaba. Estos arbustos milenarios, que existieron al mismo tiempo que los mamuts, ya tenían casi medio milenio de vida cuando se finalizó la Gran Pirámide de Giza.

Dentro del venerable conjunto de árboles testigos de innumerables eras y civilizaciones, destaca un ejemplar de Fitzroya cupressoides, más conocido como alerce. Con una historia que abarca más de 5,400 años, este monumental árbol ha resistido la deforestación y los devastadores incendios forestales que han eliminado a muchos de sus contemporáneos, erigiéndose hoy en día como una imponente figura de 30 metros de altura. Ahora, el ejemplar más longevo del mundo es un milenario alerce patagónico, también conocido como lahuán (abuelo) por la comunidad mapuche originaria de la región. Este majestuoso árbol se eleva a 30 metros del suelo forestal y tiene un tronco que alcanza los 4 metros de diámetro. Pertenece a la misma familia botánica que las renombradas secuoyas gigantes.

El venerable «Gran Abuelo»

Este alerce se caracteriza por ser perenne, conservando su follaje verde durante todo el año. Sus ramas son robustas y sus hojas perennes tienen la forma de finas escamas. Frecuentemente referido como el ‘Alerce Milenario’ o el ‘Gran Abuelo’, este árbol ha sido estimado por científicos en tener una antigüedad de aproximadamente 5,400 años, lo que lo sitúa en un período histórico contemporáneo con la invención de la escritura por los seres humanos. Descubierto en la década de 1970 por un guardabosques en la región chilena de Los Ríos, el Gran Abuelo ha mantenido su legado a través de generaciones. Cincuenta años después de su descubrimiento, el nieto del guardabosques original, ahora convertido en biólogo, ha jugado un papel crucial en la determinación de la edad del árbol, estableciendo un vínculo personal profundo con este venerable ser.

¿Cómo se calcula la edad del árbol?

Este venerable alerce es nativo de los bosques subantárticos de Sudamérica, donde crecen principalmente en Chile y en una menor extensión en Argentina. El Gran Abuelo se encuentra en el Parque Nacional Alerce Costero, una reserva natural situada aproximadamente a 800 kilómetros al sur de Santiago de Chile. Para estimar la edad de un árbol, los científicos del medio ambiente utilizan la dendrocronología, que es el estudio de los anillos de crecimiento de los árboles. Este proceso involucra la extracción de una muestra del núcleo del árbol mediante un taladro especial. Una vez obtenida la muestra, los expertos analizan los anillos visibles para determinar la edad. 

Además, emplean modelos estadísticos para comparar los anillos del árbol estudiado con los patrones de crecimiento conocidos de otros árboles de la misma especie. Esta técnica les permite calcular la edad del árbol con una precisión notable. En el caso específico del Gran Abuelo, los análisis revelaron con más de un 80% de certeza que el árbol tiene exactamente 5,484 años. (Autora: Betty Terrones, Licenciada en Ciencias de la Comunicación. Actualmente redactora de la sección Mundo de La República).